My Gender, Your Decision: Determination of Gender Identity in the UK

By Alice Gould
Between July 3rd 2018 and October 22nd 2018 the UK Government ran a public consultation in England and Wales into the 2004 Gender Recognition Act (GRA). Whilst the GRA and the Civil Partnership Act (also of 2004) were revolutionary at the time, 14 years later our concepts of gender, sexuality, and LGBT norms have significantly changed. Although England, Wales, and Scotland recognised same-sex marriage (with Northern Ireland lagging behind) in 2013, gender recognition has lacked any substantial reform.

There are many problems with the GRA, but this blog will focus on the issue of determination of gender. For a British person to gain a Gender Recognition Certificate, amongst other conditions, they must be diagnosed by a doctor as having gender identity disorder. Despite the fact that both the UK Government and the World Health Organisation have stated that being trans is not a mental illness, it is still treated as if it is. Requiring a doctor to ‘diagnose’ gender identity disorder not only enforces this outmoded view which is an affront to the dignity of trans persons, it incorporates it into law.

One of the positive aspects of the GRA is that it does not require any gender reassignment treatment (such as surgery or hormones) to have been started or even prescribed by a doctor – though this can be used as supporting evidence. This shows that even in 2004, the British legal system was moving away from the outmoded concept of equating the physical body with gender. But it still shies away from granting a trans person self-determination of gender.

“To gain a Gender Recognition, trans persons in the UK must be diagnosed by a doctor as having gender identity disorder.”

Additional problems with the current status of determination of gender in the UK relate to the lack of mechanism for the recognition of non-binary identities. Whilst even facebook manages to include 71 gender options, UK law (and the vast majority of countries) operates exclusively with the options of male or female. These options do not reflect the diverse range of genders experienced by non-binary people, who are being forced to choose a gender they do not identify with. The UK is legally misgendering a multitude of people.

The fact that the GRA is not an effective mechanism can be seen in figures. It is challenging  to assess how many trans people currently live in the UK, but the Government Equalities Office tentatively estimates around 200,000-500,000. In contrast, only 4,910 Gender Recognition Certificates have been issued since 2014. There are many reasons for this, yet most revolve around the costly and degrading bureaucracy surrounding gender assessment. As the government states within the consultation: “We want to make it easier for trans people to achieve legal recognition, and that is why we are consulting on the best way to achieve this.”

So what is the best option when it comes to determining gender? Whilst the UK has continued to focus on medicalisation and a doctor’s diagnosis, many countries both in Europe and outside of it, officially recognise that self-determination is the best method for the recognition of non-binary genders. The Women and Equalities Committee in 2016 recommended that “In place of the present medicalised, quasi-judicial application process, an administrative process must be developed, centred on the wishes of the individual applicant, rather than on intensive analysis by doctors and lawyers.” Ultimately, according to both government experts and trans persons themselves, self-determination  would be a more conducive method for the trans persons in question and would streamline a pointlessly, expensively bureaucratic process.

“Self-determination would be a more conducive method for trans persons to legally recognise gender.”

Of course, within our cisgendered and heteronormative society, it is not as simple as just allowing people to have a say in their own lives. Critics have been very vocal in their condemnations of self-determination. The most commonly heard criticism comes from those who believe that every Tom, Dick and Harry (or should that be Tina, Deborah and Helen?) would arbitrarily change their gender in order to choose whatever sex would make their life easier. Surely, if people have the right to self-determination men will say that they are women in order to join safer prisons? Won’t people use opposite-sex bathrooms to prey on people within them? Surely male athletes will say they are female in order to stack the odds in their favour?

There are many examples that show that this is not the case. To begin with, even if changing one’s gender is a matter of self-determination, it is a permanent legal change and not something that can be flicked between on a daily basis whenever convenient. Secondly, many of these issues are already in place, even without legal guidance: bathrooms do not require a Gender Recognition Certificate to enter and trans persons already live in gender-appropriate prisons with few problems. Thirdly, as mentioned above, several other countries have codified self-determination of gender and are yet to crash and burn into a misgendered hell-hole.

Overall, when it was first created the GRA was a forward-looking and transformative legal document. However, the GRA needs to be updated to fit with today’s concept of gender. The UK as a whole needs to make sure that gender is determined by each individual themselves, and no longer promote the false and offensive concept that being trans is a mental illness that needs a doctor’s diagnosis. Trans people know who they are, and should be able to declare this themselves.

Alice studied her undergraduate degree in Law with European Law at the University of Nottingham in the UK with her Eramus in Lund University in Sweden. Since graduating in 2016 she has worked in a death penalty clinic in the US, an educational human rights NGO in Georgia and as an English teacher in China. Her interests include LGBTI and gender rights.

Mi Género, Vuestra Decisión: Determinación del Género en Reino Unido

Entre el 3 de julio de 2018 y el 22 de octubre de 2018, el gobierno del Reino Unido realizó una consulta pública en Inglaterra y Gales sobre la Ley de Reconocimiento de Género (GRA, por sus siglas en inglés) de 2004. Si bien la GRA y la Ley de Socios civiles (también de 2004) fueron revolucionarias en ese momento, 14 años después, nuestros conceptos de género, sexualidad y normas LGBT han cambiado significativamente. Aunque Inglaterra, Gales y Escocia reconocieron el matrimonio entre personas del mismo sexo (con Irlanda del Norte rezagada) en 2013, el reconocimiento de género ha carecido de reformas sustanciales.

Hay muchos problemas con la GRA, pero este blog se centrará en el tema de la determinación de género. Para que una persona británica obtenga un Certificado de Reconocimiento de Género, entre otras condiciones, un médico debe diagnosticarle que tiene un trastorno de identidad de género. A pesar del hecho de que tanto el Gobierno del Reino Unido como la Organización Mundial de la Salud han declarado que ser trans no es una enfermedad grave, todavía se trata como si lo fuera. Requerir que un médico “diagnostique” el trastorno de identidad de género no solo impone esta visión anticuada que es una afrenta a la dignidad de las personas trans, sino que la incorpora a la ley.

“Para que una persona británica obtenga un Certificado de Reconocimiento de Género, entre otras condiciones, un médico debe diagnosticarle que tiene un trastorno de identidad de género.”

Uno de los aspectos positivos de la GRA es que no requiere que ningún tratamiento de reasignación de género (como una cirugía o un tratamiento hormonal) haya sido iniciado o prescrito por un médico, aunque esto puede usarse como evidencia que lo apoye. Esto demuestra que incluso en 2004 el sistema legal británico se estaba alejando del concepto anticuado de equiparar el cuerpo físico con el género. Sin embargo, todavía se resiste a otorgarle a una persona trans autodeterminación de género.

Problemas adicionales con el estado actual de la determinación de género en el Reino Unido se relacionan con la falta de un mecanismo para el reconocimiento de identidades no binarias. Si bien Facebook logra incluir 71 opciones de género, la ley del Reino Unido (y la gran mayoría de los países) opera exclusivamente con las opciones de hombres o mujeres. Estas opciones no reflejan la diversidad de género que experimentan las personas no binarias, que se ven obligadas a elegir un género con el que no se identifican. El Reino Unido está reconociendo legalmente equivocadamente el género a una multitud de personas.

El hecho de que el GRA no es un mecanismo efectivo puede verse en las estadísticas. Es difícil evaluar cuántas personas trans viven actualmente en el Reino Unido, pero la Oficina de Igualdad del Gobierno estima de manera aproximada entre 200,000 y 500,000. En contraste, solo se han emitido 4,910 Certificados de Reconocimiento de Género desde 2014. Hay muchas razones para esto, pero la mayoría gira en torno a la burocracia costosa y degradante que rodea la evaluación de género. Como afirma el gobierno dentro de la consulta: “Queremos facilitar el reconocimiento legal de las personas trans, y es por eso que estamos consultando sobre la mejor manera de lograrlo“.

Entonces, ¿cuál es la mejor opción cuando se trata de determinar el género? Si bien el Reino Unido ha seguido centrándose en la medicalización y el diagnóstico de un médico, muchos países, tanto en Europa como fuera de ella, reconocen oficialmente que la autodeterminación es el mejor método para el reconocimiento de los géneros no binarios. El Comité de Mujeres e Igualdad recomendó en 2016 que “En lugar del presente proceso de solicitud médico, cuasi judicial, se debe desarrollar un proceso administrativo, centrado en los deseos del solicitante individual, en lugar de un análisis intensivo por parte de médicos y abogados.” En última instancia, de acuerdo con los expertos gubernamentales y las personas trans, la autodeterminación sería un método más propicio para las personas trans en cuestión y agilizaría un proceso inútilmente costoso y burocrático.

“La autodeterminación es el mejor método para el reconocimiento de los géneros no binarios.”

Por supuesto, dentro de nuestra sociedad cisgénero y heteronormativa, no es tan simple como permitir que las personas tengan voz en sus propias vidas. Los críticos han hecho mucho hincapié en sus condenas a la autodeterminación. La crítica que se escucha con mayor frecuencia proviene de aquellos que creen que cada Tom, Dick y Harry (¿o debería ser Tina, Deborah y Helen?) cambiarían arbitrariamente su género para elegir el sexo que les facilitaría la vida. Seguramente, si las personas tienen el derecho a la autodeterminación, ¿Dirán los hombres que son mujeres para unirse a las cárceles más seguras? ¿No Usará la gente los baños del sexo opuesto para atacar a las personas dentro de ellos? ¿No dirán los atletas masculinos que son mujeres para poner las probabilidades en su favor?

Hay muchos ejemplos que muestran que este no es el caso. Para empezar, incluso si cambiar el género fuese una cuestión de autodeterminación, se trataría de un cambio legal permanente y no de algo que se pueda cambiar a diario cuando sea conveniente. En segundo lugar, muchos de estos problemas ya suceden, incluso sin cambio legal: los baños no requieren un Certificado de Reconocimiento de Género para entrar y las personas trans ya viven en cárceles con problemas de género. En tercer lugar, como se ha mencionado anteriormente, varios países han codificado la autodeterminación de género y aún no se han estrellado y quemado en un agujero de infierno del género.

En general, cuando se creó por primera vez, la GRA fue un documento legal innovador y transformador. Sin embargo, la GRA debe actualizarse para que se ajuste al concepto de género de hoy en día. El Reino Unido en su conjunto debe asegurarse de que el género sea determinado por cada individuo y no promover el concepto falso y ofensivo de que ser trans es una enfermedad mental que necesita el diagnóstico de un médico. Las personas trans saben quiénes son, y deberían poder declararlo ellos mismos.